조국, 문 전 대통령 만나 “신당 창당”…문 “불가피성 이해”

입력
조 “윤 정권 심판·총선 승리에 헌신”
조국 전 법무부 장관(왼쪽)이 12일 오후 경남 양산시 평산마을을 찾아 문재인 전 대통령과 인사하고 있다. 연합뉴스

4월 총선 출마 뜻을 밝힌 조국 전 법무부 장관이 12일 문재인 전 대통령을 만나 “다른 방법이 없다면 신당 창당을 통해서라도 윤석열 정권 심판과 총선 승리에 헌신하겠다”고 밝혔다. 문 전 대통령은 “불가피성을 이해한다”고 답했다고 조 전 장관 쪽은 밝혔다.

조 전 장관은 이날 경남 김해시 봉하마을 노무현 전 대통령 묘역을 참배한 뒤 양산시 평산마을을 찾아 문재인 전 대통령을 예방했다. 조 전 장관은 문 전 대통령을 만난 뒤 “이번 총선에서 무도한 윤석열 검찰독재를 심판하는 데 미력이나마 힘을 보태겠다”며 신당 창당 의지를 피력했다. 이에 문 전 대통령은 “(더불어)민주당 안에서 함께 정치를 할 수 있으면 좋겠지만, 그것이 어려운 상황이라면 신당을 창당하는 불가피성을 이해한다”며 “검찰개혁을 비롯하여 더 잘할 수 있는 것으로 민주당의 부족한 부분도 채워내며 민주당과 야권 전체가 더 크게 승리하고 더 많은 국민으로부터 사랑받길 기대한다”고 말했다고 한다.

지난 8일 자녀 입시 비리와 청와대 감찰 무마 등의 혐의로 2심에서 징역 2년 실형을 선고받은 직후 조 전 장관은 본격적으로 정치에 참여하겠다고 밝힌 바 있다. 민주당이 다른 야당들에 창당을 제안한 ‘비례연합정당’에 조 전 장관의 참여 여부를 두고 논란이 이는 상황에서 조 전 장관이 신당 창당을 언급한 것은, 상황이 여의치 않을 경우 독자적으로 총선에 나설 가능성도 열어둔 것으로 풀이된다. 조 전 장관은 13일 부산에서 이와 관련한 구체적인 입장을 밝힐 예정이다.

‘조국 신당’이 공식화할 경우, 민주당으로선 중도층 표심 등에 악영향을 받게 될 가능성이 크다. 이 때문에 당 지도부는 “조 전 장관과 관련한 정당에 대해 지금까지 논의한 바 없다”(홍익표 원내대표)고 선을 그어왔다. 다만 당 내부에서는 “반윤석열 연합 전선이라는 큰 텐트가 쳐지면 조국 신당과 같이해야 한다”(한 친문재인계 의원)는 의견도 있어 민주당의 고심은 더욱 깊어질 것으로 보인다.

당 내부에서는 ‘윤석열 정부 출범 책임론’을 둘러싼 계파 갈등의 여진도 계속되고 있다. 앞서 지난 6일 임혁백 공천관리위원장이 “‘윤석열 검찰정권’의 탄생 원인을 제공한 분들 역시 책임 있는 자세를 보여주길 바란다”고 말하자, 임종석·노영민 전 대통령비서실장 등을 겨냥했다는 해석이 나오며 친문계의 반발이 일었다. 결국 이재명 대표는 지난 9일 페이스북에 “친명(친이재명)과 비명(비이재명)을 나누는 것은 소명을 외면하는 죄악이다. 친명이냐 친문이냐 하며 우리를 구분 짓는 행위 자체가 저들의 전략”이라며 진화에 나섰다. 일단 “단합”에 방점을 찍은 것이다. 이에 임종석 전 실장도 10일 페이스북에 “이 대표의 호소에 깊이 공감한다”며 호응했다.

그럼에도 당내에선 향후 공천 과정을 더 지켜봐야 한다는 목소리가 나온다. 민주당은 13일부터 일부 지역에 대해 추가 후보 공모를 시작하는데, 추가 공모 지역으로 지정되는 곳에 지도부의 의중이 들어가 있을 수 있다는 관측이 나온다. 2020년 21대 총선에서도 ‘조국 사태’ 당시 당원들로부터 비판을 받은 금태섭 당시 의원의 지역구(서울 강서갑)에 추가 공모를 받았고, 결국 그는 당내 경선에서 패배했다. 여기에 경선에서 최대 30% 감점의 불이익을 받는 ‘현역 평가 하위 20%’ 의원들에 대한 통보도 갈등의 뇌관으로 남아 있다.